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人类最可能在“欧罗巴”(木卫二)上发现外星生命

作者 Aries 于 2003年09月12日 05:08:14 (12051 次阅读) 天文新闻
  科学家最近在“木卫二”上发现了一些神秘的冰圆顶。对于坚信存在外星生命的科学家们来说,这为他们找到外星生命的迹象提供了一次绝好的机会。

  美国东部时间9月7日(北京时间9月8日),
美国科学家在木卫二的星体表面上发现了一些神秘的冰圆顶。这可能会为科学家们在这个遥远的星球上找到生命迹象提供一次绝好的机会。

神秘“泡泡”遍布“欧罗巴”

  9月2日至6日,美国加利福尼亚蒙特洛,美国天文协会“行星科学会议”正在这里举行。一年一度的“行星科学会议”每次都能吸引不少天文爱好者的眼球,因为总有一些令人感兴趣甚至惊人的发现在这个会议上宣布。

  今年也不例外。美国科罗拉多大学的科学家宣称,他们可能揭开了木星的“月亮”———“欧罗巴”(木卫二)上遍布星体表面的神秘“泡泡”的秘密,并且,可能在这些神秘“泡泡”里找到“欧罗巴”现在或者过去存在生命的谜底!

  科罗拉多大学“欧罗巴”项目负责人罗伯特·帕帕拉多教授和博士生阿米·巴尔以前一直认为,遍布“欧罗巴”表面的这些神秘“泡泡”,是由于“欧罗巴”坚硬的冰面在温暖的海水作用下向上膨胀,结果在星体冰面上形成了一个又一个的冰圆顶。然而现在他俩认为,除了上述原因,“欧罗巴”表面冰圆顶的形成还有其它的因素,比如说,它们的形成至少还得有少量的“杂质”———盐分和硫磺酸混合物,只有这些物质才可能会在低温的情况下融化坚硬的冰层,释放出温度较高的冰泡泡,强行突出星球冰封的表面,从而形成遍布星体表面的神秘圆顶。

  科罗拉多大学天体与行星科学系的帕帕拉多教授说:“很长时间以来,我们一直试图揭开这个秘密:这些冰泡泡是如何顶开整整13英里厚的冰封表面的?我们现在通过模拟实验得出的结论是,在冰壳内部的暖冰再加上诸如盐和硫磺酸的作用下,就有足够的压力顶开‘欧罗巴’厚实的冰层,从而形成这些神秘的圆顶。”

  帕帕拉多教授还透露说,潮汐的力量足以“挤压”木星的“月亮”,加热其内部,从而使“暖和的大冰泡泡上升到冰层表面。在大冰泡上升的过程中,它们所包含的盐分会沿途溶化冰面,而密度越来越小的冰泡则继续上升到冰面上,形成一个个冰圆顶。

“冰圆顶”内可能隐藏生命的秘密

  这些神秘的“冰泡泡”,大的直径足足有8公里,高达150米。这些巨大的“冰泡泡”甚至还成群结队地出现,形成一个个颇为壮观的神秘“建筑群”。

  巴尔兴奋地说:“我们对自己的研究成果非常高兴,因为这样一来,不管‘欧罗巴’过去或者现在有生命,或者‘欧罗巴’海洋里存在的化学物质,都会被冰泡泡带到表面。如果‘欧罗巴’海洋里真有微生物的话,那么这些微生物会随同这些冰泡泡像乘电梯一样浮到星体表面。”巴尔把这种现象比作是煮汤:“把锅加热了之后,一些最热的水泡就会冲到水面上。当然,惟一的区别就是‘欧罗巴’表面冷硬得跟石头一样。”

  巴尔及其研究伙伴们之所以如此肯定自己的研究成果,是因为他们在地球表面也能找到类似的圆顶结构,并且洞悉这些地球圆顶结构的成因。另外,从美国宇航局“伽利略号”宇航飞船拍摄到的这些冰圆顶的照片来看,这些冰圆顶显然已经受到某些物质的沾染,所以通过观察冰圆顶的表面也能了解到“欧罗巴”的某些内部结构。

  由于“欧罗巴”的表面不断遭受木星的辐射波的冲击,所以“欧罗巴”就算有生命,也都会被消灭殆尽。不过,如果宇宙飞船飞抵“欧罗巴”的话,那么即便“欧罗巴”上的生命迹象存在于水下,宇宙飞船同样能侦测到。目前,美国宇航局已经有向“欧罗巴”派出侦测飞船的计划。

人类最有可能在“欧罗巴”上发现生命

  拥有液态海洋的木卫二,被认为是太阳系中除地球之外最有可能存在生命的星球之一。近年来通过对于木卫二磁场的观测,确认了冰层下液态海洋的存在。科学家推测,这一海洋同样也可能孕育出生命。

  木卫二在其冰壳之下有一个含盐的、全球性的海洋!由于木卫二环绕木星的奇异轨道引发的潮汐力,使表面非常冷的冰层普遍发生破碎和变形,在冰层表面下10-19公里处可能存在水。这使那些认为地球以外有适合生命存在环境的人兴奋不已。

  2002年5月23日,美国科学家公布的研究成果认为,木星的卫星木卫二上所具有的各种元素,应该可以满足生命存在的最低要求,这是人类关于木卫二上是否存在生命的争论的最新进展。美国行星科学学会的伊丽莎白·皮耶拉佐和“搜索地外文明计划”(SETI)研究所的克里斯多弗·奇巴的研究课题,是木卫二上是否有足够的资源支持生命存在,生命的原始成分需要碳、氮、硫磺和磷。

  目前科学家并不清楚木卫二海洋和表面冰层的确切组成成分。一些人认为,木卫二在形成时已经耗尽了碳和其它重要化学元素。但皮耶拉佐和奇巴两位科学家认为,彗星可能为木卫二带来这些原始生命所需的物质。他们模拟太阳系历史中有代表性的彗星碰撞木卫二,以确定会有多少物质留在木卫二表面。皮耶拉佐说:“如果彗星的化学分子能够进入大海,而且那里恰好存在一种机制,可以帮助这些化学分子逐渐形成复杂的有机分子,这些化学分子最终有可能成为生物细胞。”

摘自:新 华 社
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